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El Cantor de Jazz 2021x08: Betty Carter, la Voz del Compromiso con el Jazz y la Libertad Expresiva

El 16 de mayo de 1929 nace Betty Carter (con el nombre Lillie Mae Jones) en Flint, una pequeña ciudad estadounidense, ubicada en el condado de Genesee (estado de Michigan) y situada a orillas del río Flint, a 100 kilómetros de Detroit. Fue en esta última ciudad donde Betty Carter creció y donde comenzó sus estudios musicales de piano, en el Conservatorio de Detroit. 

A las 16 años comenzó a contar, sin demasiado apoyo familiar para desarrollar su carrera musical. Tras ganar el primer premio en un concurso para cantantes amateur, la joven vocalista sintió que era aceptada por el mundillo musical y comenzó a actuar en pequeños locales. Siendo aún menor de edad tuvo que conseguir en certificado falso de nacimiento para poder trabajar legalmente como cantante. 

Ya en sus primeros pasos en el mundo de la música quedó patente su interés por explorar los caminos de la improvisación, usando su voz como un instrumento más de la banda. Fascinada por el Be-Bop, estilo con el que entró en contacto gracias a Dizzy Gillespie (con quien tuvo la oportunidad de tocar en Detroit), tuvo que aparcar durante algún tiempo sus inclinaciones musicales para intentar adaptarse al estilo de su primer mentor, Slide Hampton, con cuya banda trabajó durante dos años y medio. Durante este tiempo, Hampton despidió hasta en siete ocasiones a la cantante, con cuyo carácter tropezaba más a menudo de lo que él hubiera querido. En esta época recibió el apodo de Betty BeBop, cortesía de la esposa del propio Hampton, Gladys. 

En 1951 deja la banda del vibrafonista y se traslada a Nueva York, donde vivió durante casi toda la década, alternando su trabajo en la gran ciudad con giras por el sur de los EEUU. Casi recién llegada a NY tuvo ocasión de grabar junto a King Pleasure uno de los temas emblemáticos del Vocalese, una recreación del tema Red Top, con solos del saxo tenor Gene Ammons (interpretado por Pleasur) y del trompetista Gail Brockman (a cargo de la joven Carter).

En 1954 debuta por fin con un álbum a su nombre, debut compartido con el trío del pianista Ray Bryant: Meet Betty Carter and Ray Bryant, grabación durante mucho tiempo descatalogada.

Out There, publicado tan sólo tres años después, nos muestras a una cantante que muestra su experiencia cantando al frente de grandes orquestas. En este caso el director es Gigi Gryce y los arreglos corren a cargo, entre otros, de Melba Liston y Benny Golson, dos auténticos pesos pesados en este ámbito.

La década de los 60 le brinda a Betty Carter la oportunidad de trabajar con Ray Charles, por recomendación de Miles Davis, con quien participa en varias giras y graba un par de trabajos. De esta colaboración nace el éxito en listas de R&B Baby, It's Cold Outside, versionado hasta la saciedad por numerosos artistas desde entonces.

Sin embargo los cambios en los intereses del público, orientado hacia el R'n'R, y de las propias discográficas, que 'animan' a sus músicos a abrazar el repertorio de la música pop contemporánea, lleva a Betty Carter y a otros muchos artistas de Jazz a un desierto profesional. Betty Carter no obstante, a final de esta misma década, funda un pequeño sello discográfico (Bet-Car) que sería a partir de ese momento el único con el que publicaría música. A final de los 80 firma un contrato con Verve que no sólo le permite reeditar toda la música previamente publicada en su sello, sino apoyar sus siguientes producciones discográficas, que amparadas por el gran sello americano contarían con una amplia distribución nacional e internacional.

La década de los 70 nos muestra a la Betty Carter que conocemos, una vocalista con un estilo muy personal, alejado del sonido de sus primeros tiempos, con una habilidad natural para explorar los límites rítmicos, melódicos y armónicos de cada canción, y con una inclinación especial a las grabaciones en directo. Esto último hace que la mayoría de sus siguientes producciones discográficas sean grabaciones en directo.

Además comienza a ampliar su repertorio incorporando composiciones propias y opta por acompañarse de jóvenes músicos, convirtiendo su grupo en una auténtica escuela del Jazz (como en su momento lo fueron las bandas de Art Blakey, por ejemplo). Entre los músicos descubiertos por Carter podemos citar a Cyrus Chestnut, John Hicks, Dave Holland o Kenny Washington, entre otros muchos. 

Además un tema de la mayoría de las producciones discográficas a su nombre, hemos incluido en este episodio sus colaboraciones con Carmen McRae y Ray Charles, además de el tema que interpretó en el concierto-celebración del 50 Aniversario del sello Verve. Terminamos el podcast con un homenaje, escrito e interpretado por uno de sus más aventajados alumnos: Al Jarreau.

Puedes escuchar el episodio on-line o descargarlo a través del siguiente enlace: 

En este episodio hemos escuchado...

01 SLIDE HAMPTON & HIS ORCHESTRA The Hucklebuck (1949)
02 KING PLEASURE & BETTY CARTER Red Top (Red Top/Jumpin' With Symphony Sid, 1952)
03 BETTY CARTER & RAY BRYANT Thou Swell (Meet Betty Carter and Ray Bryant, 1955)
04 BETTY CARTER Social Call (Social Call, 1956)
05 BETTY CARTER But Beautiful (Out There with Betty Carter, 1958)
06 BETTY CARTER What a Little Moonlight Can Do (The Modern Sound of Betty Carter, 1960)
07 RAY CHARLES & BETTY CARTER Baby, It's Cold Outside (Ray Charles and Betty Carter, 1961)
08 BETTY CARTER This is Always (Inside Betty Carter, 1965)
09 BETTY CARTER Please Do Something (At the Village Vanguard, 1970)
10 BETTY CARTER You're a Sweetheart (The Betty Carter Album, 1976)
11 BETTY CARTER My Favourite Things (The Audience with Betty Carter, 1979)
12 BETTY CARTER Everytime We Say Goodbye (Whatever Happened to Love?, 1982)
13 CARMEN McRAE & BETTY CARTER Stolen Moments (The Carmen McRae-BETTY CARTER Duets, 1987)
14 BETTY CARTER That Sunday, That Summer (Look What I Got!, 1988)
15 BETTY CARTER Open the Door '90 (Droppin' Things, 1990)
16 BETTY CARTER Moonlight in Vermont (The Music Never Stops, 1992)
17 BETTY CARTER You Go to my Head (It's Not About Melody, 1992)
18 BETTY CARTER Lover Man (Feed the Fire, 1994)
19 BETTY CARTER w/ Roy Hargrove How High the Moon (Carnegie Hall Salutes The Jazz Masters, 1994)
20 BETTY CARTER Useless Landscape (Inútil Paisagem) (I'm Yours, You're Mine, 1996)
21 AL JARREAU Betty Bebop's Song (Accentuate the Positive, 2004)

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¡Feliz escucha!

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